Projet d’exploitation de l’énergie géothermique près du volcan Newberry, dans l’Oregon

le 16 octobre 2012 par Sylvie

Article de Claude Grandpey, sur son blog : http://volcans.blogs-de-voyage.fr/

Il y a quelques mois, j’avais fait part sur ce blog d’un projet d’exploitation de l’énergie géothermique dans le secteur du volcan Newberry dans l’Oregon. Un tel projet avait alors déclenché de nombreuses protestations car la région est potentiellement active d’un point de vue volcanique et sismique et le projet présentait donc des risques évidents.

Le profit guidant toutes les initiatives de ce type, le projet est en passe de se réaliser, malgré les réserves émises par les autorités locales et certains scientifiques. En effet, la dernière éruption du Newberry remonte à seulement 1400 ans et l’USGS a indiqué que d’autres éruptions étaient susceptibles de se produire.

Les sociétés AltaRock Energy et Davenport Newberry viennent donc de recevoir le feu vert pour effectuer des fracturations de roches en bordure du Newberry. L’opération consiste à injecter de l’eau sous très haute pression dans des fractures jusqu’à 3 kilomètres de profondeur. Il se produit alors une fracturation des veines de roches qui permet d’accéder à la chaleur enfermée en dessous. On obtient ainsi une interconnexion entre plusieurs réservoirs géothermiques. L’eau est ensuite introduite dans ces réservoirs et la chaleur la transforme en vapeur dont la pression actionne des turbines en surface afin de produire de l’électricité.  

La fracturation est une technique employée pour extraire les énergies fossiles. Elle cause souvent des controverses comme on a pu le voir récemment en France à propos des gaz de schistes. Dans une zone volcanique comme celle du Newberry, on craint que la fracturation déclenche des séismes mais des études conduites par la Royal Society et la Royal Academy of Engineering indiquent que « les séismes sont peu probables si les sociétés utilisent  les meilleurs moyens et respectent les procédures en vigueur ». On appréciera les nuances !

Si le projet rencontre le succès espéré, on aura franchi un grand pas en comparaison de l’extraction géothermique classique qui consiste à utiliser la vapeur d’eau chaude sous pression qui s’est accumulée naturellement dans les profondeurs. On peut donner l’exemple de Larderello en Toscane qui utilise cette technologie depuis longtemps.

Selon un rapport publié en 2006, un investissement d’un milliard de dollars aux Etats-Unis sur une période de 15 ans permettra de produire plus de 200 000 mégawatts d’électricité en 2050. A titre de comparaison, le plus puissant réacteur nucléaire français produit 1600 mégawatts.

Il est prévu de mettre en place les réservoirs géothermiques cet automne. On procèdera ensuite au forage des puits de production qui permettront de relier les fractures de roches. On effectuera ensuite des tests pour voir si l’échange de chaleur se produit efficacement et un réseau sismique très sensible sera mis en place afin de vérifier la sécurité du système. Cette phase devrait se terminer en 2014, année où la société Alta Rock espère avoir les preuves que le projet est à la fois performant et rentable.

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Grande coulée l’obsidienne à proximité du Newberry (Photo: C. Grandpey)

 

Article de Bernard Duyck sur le même sujet, sur son blog : http://earth-of-fire.over-blog.com/

Les possibilités offertes au niveau de l’exploitation géothermique dans les zones volcaniques ont été évoquées récemment.

Il s’agit cette fois du volcan Newberry, appelé par l’USGS « le géant endormi  » ! Sa dernière éruption date de l’an 690 +/- 100 ans, et est responsable de la coulée d’obsidienne rhyolitique « Big obsidian flow ».

 

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Newberry – la « Big obsidian flow » et East Lake – photo © Jean-Michel Mestdagh.

 

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Newberry –  au sein de la coulée d’obsidienne – photo © Jean-Michel Mestdagh.

Un premier projet de forage par la société Davenport Newberry dans une zone située à l’ouest du volcan n’a pas été suivi d’exploitation.

 Le projet a resurgit lorsqu’un nouveau partenaire s’est présenté. Alta Rock Energy s’est associé à Davenport, en apportant une technique différente appelée « fracking » … il s’agit en fait de la technique de fracturation des roches : elle consiste à injecter de l’eau (plus des produits chimiques) sous très forte pression dans les fractures existantes jusqu’à trois kilomètres de profondeur, et mettre en communication divers réservoirs géothermiques. L’eau injectée dans les réservoirs est transformée en vapeur qui remonte en surface pour alimenter des turbines pour produire de l’électricité.

 

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Forage par Alta Rock Energy au volcan Newberry en juin 2012 – photo Newberry geothermal

 

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Schéma du procédé d’hydrofracturation, ou fracking, utilisé pour l’exploitation du gaz de schiste – les nombreux points d’interrogation témoignent des effets potentiels sur l’environnement – doc. Mikenorton.

Ce projet de 43,8 Millions de dollars est à moitié financé par le ministère de l’énergie, qui estime la production du site à 10% de l’alimentation en énergie des Etats-Unis, ceci sans utilisation de combustibles fossiles.

Ce projet a alimenté une controverse, en raison des substance chimiques polluantes utilisées en hydrofracking par les industries du gaz et du pétrole, et des effets potentiellement négatifs de cette technique sur l’environnement.

En cas de succès de la campagne de forage, une demande d’exploitation commerciale sera introduite. Le projet est ambitieux … 200.000 MWe sont envisagés à l’horizon 2050.

 Le forage et les injections de fluides pourraient causer une augmentation des petits séismes ; ceux-ci ne devraient cependant pas « déstabiliser » le volcan, ni causer une éruption, quoique le Newberry soit toujours considéré comme actif !

 

Sources :

– Forbes – Geothermal company drills into a volcano

– Wired Science – Eruptions blog – Drilling into Newberry caldera – 01.2012 –

– Oregonlive – Is energy solution under Oregon volcano ? – 2008 –

– USGS – Newberry volcano – Central Oregon’s sleeping giant –

– Gasland – Fracking project –